martes, 20 de diciembre de 2016

Oh, Dios mío... ¡está lleno de estrellas! #Pirulo Cósmico #noticias


"Oh, Dios mío... ¡está lleno de estrellas!"
David Bowman. 2001, Una Odisea en el Espacio

Estas fueron las últimas palabras recibidas en nuestro planeta del protagonista de una de las más aclamadas obras de ciencia ficción, escrita por Arthur C. Clarke. Absolutamente recomendable su lectura si aún no la has leído.

Es fácil que estas palabras acudan a tu mente al ver una de las más impactantes imágenes que he tenido la suerte de disfrutar de nuestra vecina galaxia, la Galaxia de Andrómeda también conocida como M31.

heic1502a-3.jpg
Esta es la versión reducida del fragmento de M31 que en enero de 2015 captó el telescopio espacial Hubble. NASA/Hubble Space Telescope.

La imagen original (puedes descargarla aquí, en formato .psd) pesa unos 4'3 Gb y es de 69536x22230 píxeles ¡más de 1500 millones de píxeles!. Harían falta unos 600 televisores de alta definición para abarcarla completa, casi nada... De hecho, para apreciarla en toda su extensión es mejor usar este enlace.

Aunque ya hablamos de ella en su día nunca está de más recordarla, ya que se trata del objeto más lejano que se puede apreciar a simple vista. ¡Está a nada menos que 2'5 millones de años-luz de distancia!. Cuando la luz que vemos hoy de esta galaxia surgió de sus estrellas, nuestro ancestro más evolucionado era el Homo Habilis...

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Comparativa de la galaxia de Andrómeda con la Luna si nuestros ojos fuesen lo suficientemente sensibles para verla completa. M31 tiene 6 veces el tamaño de la Luna Llena. Montaje hecho por Tom Buckley-Houston a partir de una fotografía de la Luna de Stephen Rahn (se pueden ver en la imagen también a Mercurio y Venus)

M31 es el código que le asignó el astrónomo francés del siglo XVIII Charles Messier, un cazador de cometas (descubrió 13) quien elaboró un catálogo conocido como Catálogo Messier de objetos con apariencia nebulosa, para así no confundirlos con nuevos cometas. En este catálogo (en total tiene 110 objetos de cielo profundo, como galaxias, nebulosas y cúmulos) a nuestra protagonista le tocó el código M31 y a sus 2 galaxias satélite los códigos M32 y M110.

AND.gif
Ubicación de la galaxia de Andrómeda (M31) en la constelación del mismo nombre.

Se ha estimado que debe tener alrededor de un billón (sí, con 'B') de estrellas. Para comparar, nuestra Vía Láctea tiene 'tan sólo' entre 200000 y 400000 millones de estrellas, lo que da una idea de las colosales dimensiones de nuestra vecina.

Andromeda_galaxy.jpg
Nuestra protagonista, vista en ultravioleta por el telescopio GALEX. NASA/JPL/California Institute of Technology.

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De esta manera se ve la galaxia de Andrómeda en infrarrojo. Mosaico hecho a partir de fotografías del telescopio Spitzer. NASA/JPL-Caltech/P. Barmby (Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics)

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Y así se ve desde un telescopio de aficionado, con sus galaxias satélite M32 y M110. Fotografía del autor.

¿Sabían que nuestra galaxia, la Vía Láctea y la de Andrómeda están en rumbo de colisión? Nos acercamos la una a la otra a una velocidad combinada de 110 km/s, por lo que dentro de aproximadamente 3000 millones de años ambas colisionarán formando una sola galaxia gigante, a la que ya se ha bautizado como Lactómeda...  El siguiente vídeo es una simulación de cómo sería el proceso de choque de ambas galaxias.


Gigapixels of Andromeda [4K] from Bart Hettema on Vimeo

Referencias

Sharpest ever view of the Andromeda Galaxy

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